La Coupole - Exposition "Centenaire de la Royal Air Force"

Exposition dans le cadre du Centenaire de la Royal Air Force :
« L’aviation britannique dans le Nord de la France - 1914 – 1945 ».


Le contexte
Saint-Omer, berceau de la Royal Air Force ! La Royal Air Force est née, il y a 100 ans, à l’aérodrome de Longuenesse situé à 5 km du site de La Coupole.

C’est à l’aérodrome du plateau des bruyères, près de Saint-Omer, que dès septembre 1914, un premier avion britannique atterrit... le premier d'une longue série…

Très vite, c’est toute l’aviation britannique, le « Royal Flying Corps », à l’époque, qui va s’y installer.

Fondé en 1912 par le roi George V, la formation est d’abord modeste : 4 escadrons, moins de 200 appareils.

Au début du conflit, ces avions traversent la Manche et effectuent des premiers vols de reconnaissance, il s’agit alors de prendre des photos destinées à guider l’artillerie.

Pendant 4 ans, le plateau des Bruyères sera le pivot central de cette armée de l’air naissante, le plus grand terrain d’aviation britannique sur le sol français mais aussi le Quartier Général du Royal Flying Corps.

À la fin de la guerre, le FLC deviendra la célébrissime Royal Air Force (RAF) avec une force conséquente de 3000 officiers, 22 000 avions, 100 fois plus qu’en 1914…

Un lien fort avec La Coupole
Le site de La Coupole est directement lié à l’histoire de l’aviation britannique, le bunker ayant été bombardé à de multiples reprises pendant la Seconde Guerre mondiale, par les équipages de la Royal Air Force notamment le bomber command dont a fait partie John Bell, qui le 17 juillet 1944, largua une bombe de 5 tonnes sur le site.

Ce raid aérien avait joué un rôle déterminant dans la lutte des Alliés contre les armes spéciales nazies V1 et V2.

En effet, la bombe Tallboy lâchée depuis le Lancaster de John Bell, frappe l’extrémité Nord-Ouest du site. L’onde de choc détruit une partie importante des infrastructures souterraines. L’opération contribue à l’abandon du site par les Allemands dès le 28 juillet 1944.

En 2015, 71 ans après avoir l’avoir bombardé, et de retour à La Coupole, nous avons pu recueillir le témoignage de ce vétéran de la RAF ainsi que de trois autres de ses compagnons d’armes.

À l’occasion du centenaire de la Royal Air Force, nous proposons une grande exposition intitulée « Centenaire de la Royal Air Force » qui expose les opérations majeures de l’armée de l’air britannique, dans une région particulièrement touchée lors du second conflit mondial, mettant l’accent principalement sur les destins d’hommes et de femmes : pilotes et membres d’équipage, résistants et civils.

L’exposition sera présentée dans trois espaces de La Coupole :

  • La première partie, « les débuts de l’aviation de guerre britannique (1914-1918) », exposera, dès le hall d’entrée, des photographies, des objets ainsi que des documents portant sur l’action du Royal Flying Corps entre 1914 et 1918.
  • La deuxième, « la Royal Air Force dans le Nord de la France durant la Seconde Guerre mondiale (1939-1945) », dans la galerie principale, sera essentiellement composée de photos, grand format, évoquant les opérations majeures menées par la RAF.
  • La dernière, « une région, des civils et des aviateurs (1914-1945) », se situera sous le dôme du Centre d’Histoire et de Mémoire. Le visiteur pourra comprendre, à partir de documents d’archives, de photographies et de témoignages, les rapports ayant existé entre la population du Nord et les aviateurs.

Les infos pratiques :
L’exposition sera présentée de juin 2018 à juin 2019.
Destinée au grand public, elle sera proposée en français, anglais et néerlandais.

Elle sera composée de dizaines de documents, de photographies, de films, d’objets provenant de nos propres collections, des Archives départementales du Pas-de- Calais et du Nord, d’institutions françaises (Établissement de Communication et de Production Audiovisuelle de la Défense, Service Historique de la Défense, Bibliothèque de Documentation Internationale Contemporaine...) et internationales (Imperial War Museum, Musée de la Guerre du Canada…).

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